La vaquita marina podria ser el proximo animal en extinguirse

Solo quedan unas diez de estas marsopas, pero los cientificos dicen que aun hay esperanza. Su destino depende en gran medida del gobierno mexicano.,

Una foto familiar de Leonardo Angulo con una vaquita marina muerta en su casa de Santa Clara, Mexico, en 2004. Angulo dijo que encontro al animal flotando en el mar.
Una foto familiar de Leonardo Angulo con una vaquita marina muerta en su casa de Santa Clara, Mexico, en 2004. Angulo dijo que encontro al animal flotando en el mar.

La vaquita marina podria ser el proximo animal en extinguirse

Solo quedan unas diez de estas marsopas, pero los cientificos dicen que aun hay esperanza. Su destino depende en gran medida del gobierno mexicano.

Una foto familiar de Leonardo Angulo con una vaquita marina muerta en su casa de Santa Clara, Mexico, en 2004. Angulo dijo que encontro al animal flotando en el mar.Credit…

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Este otono, cuando los cientificos planeaban una expedicion en Mexico para contar los ejemplares de uno los animales mas amenazados del mundo, una timida marsopa llamada vaquita, temieron que no quedara ninguna por encontrar. El ultimo recuento, en 2019, calculo que solo quedaban unas diez.

Al mismo tiempo, los pescadores de la zona se preparaban para salir con las redes ilegales que, segun los cientificos, estan llevando a las marsopas a la extincion: paredes de malla que cuelgan en posicion vertical bajo la superficie, hasta seis metros de profundidad y que se extienden a lo largo del equivalente a varios campos de futbol americano.

Llamadas redes de enmalle, atrapan camarones y peces. Tambien enredan a las vaquitas, ahogando a los mamiferos. Los investigadores afirman que las redes son la unica causa conocida del catastrofico declive de la especie, pero deshacerse de ellas ha resultado ser todo un reto.

En medio de una crisis mundial de la biodiversidad, con un millon de especies en peligro de extincion, la historia de la vaquita muestra como incluso las soluciones obvias –en este caso, poner fin a la pesca ilegal– requieren voluntad politica, aplicacion de la ley y un profundo compromiso con las comunidades locales para satisfacer las necesidades tanto de las personas como de los animales.

“El gobierno, hasta ahorita, no nos ha dado una respuesta efectiva o algo efectivo como vamos a mantener a nuestras familias sin salir a trabajar ilegalmente”, dijo Ramon Franco Diaz, presidente de una federacion de cooperativas pesqueras en San Felipe, un pueblo junto al habitat de las vaquitas. “Los ninos ocupan comer, ocupan vestir”.

Los primeros resultados del estudio de las vaquitas de este ano, finalizado a principios de noviembre, muestran que los animales siguen existiendo, pero al filo de la navaja. Los expertos en mamiferos marinos dicen que la recuperacion es posible, pero solo si su habitat queda libre de redes de enmalle.

En cambio, la pesca ilegal en la zona esta muy extendida y ocurre a la vista de todos. Incluso cuando un equipo de cientificos de Mexico y Estados Unidos llego a San Felipe para el recuento de este ano, parecia que continuaba sin cesar.

La poblacion de la vaquita marina se ha desplomado de unos 600 individuos en 1997 a alrededor de diez en 2019. Pero existen ejemplos de especies en peligro de extincion que se recuperan a partir de numeros igualmente diminutos, y la encuesta de 2019 documento tres crias saludables entre las marsopas restantes. Desde entonces, al menos una vaquita ha muerto en una red de enmalle, segun los activistas.

ImageLos pescadores empleaban una red de enmalle para capturar camarones en el golfo de California el 19 de octubre.  Las redes estan prohibidas, pero son muy utilizadas.
Los pescadores empleaban una red de enmalle para capturar camarones en el golfo de California el 19 de octubre. Las redes estan prohibidas, pero son muy utilizadas.
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San Felipe, Mexico, una ciudad de unos 20.000 habitantes en el golfo de California
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Camarones en una red de enmalle en el golfo de California. Las vaquitas y otros animales como las tortugas marinas pueden enredarse en las redes y ahogarse.

“Se estan extinguiendo por actividades humanas, pudiendolo evitar”, dijo Jorge Urban Ramirez, biologo que dirige el programa de investigacion de mamiferos marinos de la Universidad Autonoma de Baja California Sur. “No es prioritario”.

Para proteger a las vaquitas, un acuerdo del gobierno mexicano prohibe las redes de enmalle en gran parte del Alto Golfo de California, el unico lugar donde viven estos mamiferos. Otro acuerdo prohibe la pesca en una seccion mucho mas pequena del golfo, denominada oficialmente zona de tolerancia cero, donde se han visto vaquitas en los ultimos anos.

Pero en San Felipe es como si las normas no existieran.

Este otono, los barcos de pesca que llevaban abiertamente redes de enmalle al golfo recibieron el saludo de integrantes de la Marina mexicana. El 3 de noviembre, los cientificos contaron 117 barcos de pesca en la zona prohibida en un solo dia, segun un informe obtenido por The New York Times.

Refiriendose a la zona de tolerancia cero, que abarca un area de 12 por 24 kilometros, el texto del acuerdo “prohibe la navegacion de cualquier tipo de embarcacion dentro de esta zona, excepto barcos de vigilancia, investigacion o recuperacion de redes”. Tambien establece que “se prohibe la pesca de cualquier tipo”.

Jonathan White, un conservacionista que recaudo dinero para ayudar a financiar el proyecto de investigacion, estuvo a bordo de uno de los barcos durante parte del periodo de investigacion. En dos dias diferentes en octubre, dijo, conto en la zona de tolerancia cero mas de 65 barcos de pesca, la cantidad designada para desencadenar el nivel mas alto de represion. En cambio, no vio ninguna aplicacion de la ley. “Es tan atroz”, dijo.

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Job Sanchez, un pescador que tambien trabaja con cientificos, recupero en octubre un hidrofono utilizado por los investigadores para escuchar a las vaquitas.
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Un esqueleto de vaquita marina en el Museo de la Ballena en La Paz, Mexico. “No tenemos derecho para acabar con una especie en el planeta Tierra”, dijo Diego Ruiz Sabio, que dirige el museo.
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Una cuadrilla de pescadores saca una red de enmalle del agua. Las redes pueden alcanzar la longitud de varios campos de futbol americano.

Del mismo modo, aquel dia de principios de noviembre en el que los cientificos contaron mas de cien embarcaciones en la zona de tolerancia cero, no habia ninguna senal de que se estuviera aplicando la ley, segun el informe de los cientificos.

Al preguntarle por la aparente falta de accion, el jefe de la unidad de comunicacion social de la Marina, el contralmirante Jose H. Orozco Tocaven, dijo que los oficiales estaban adaptando la norma a las necesidades sociales sobre el terreno, permitiendo efectivamente la presencia de hasta 65 embarcaciones en la zona de tolerancia cero. Nunca han visto mas de dicha cantidad, dijo. Pero reconocio la falta general de aplicacion de la norma. “Intentamos evitar la confrontacion”, dijo el contralmirante, y cito disturbios y agitacion previos.

En la ultima decada, la demanda de un gran pez llamado totoaba ha hecho que la situacion sea especialmente volatil. Toda la pesca de totoaba, otra especie en peligro de extincion, es ilegal. Pero la vejiga natatoria de ese pez alcanza precios elevados en China por sus supuestos beneficios para la salud, y el comercio ha atraido al crimen organizado. Aunque muchos pescadores locales se mantienen alejados de la totoaba, la tentacion de ganar mucho dinero es fuerte.

El domingo, las autoridades detuvieron a seis personas relacionadas con el trafico de totoaba.

Todas las redes de enmalle son peligrosas para la vaquita, dicen los cientificos, pero las que se usan para la totoaba son particularmente letales porque las dos especies son casi del mismo tamano.

Con el permiso de las autoridades mexicanas, dos grupos de defensa del medio ambiente, el Museo de la Ballena y la Sea Shepherd Conservation Society, solian patrullar el golfo para retirar las redes de enmalle desatendidas. Esto enfurecia a los pescadores, que a menudo piden prestamos para comprar los aparejos. En los ultimos anos, los enfrentamientos se volvieron cada vez mas violentos, y los pescadores se han abalanzado sobre los barcos mas grandes en el mar y a veces les han disparado.

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Los barcos de pesca entran en el golfo por un punto de acceso ilegal pero muy usado en San Felipe.
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Rodrigo Lopez Olivo llego a su casa en San Felipe despues de un dia de pesca en octubre. “?Como va a dejar morir a un pueblo para cuidar seis animales?”, pregunto.
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Un barco de la Sea Shepherd Conservation Society, el Sharpie, en la zona de tolerancia cero en octubre. El ano pasado, un pescador murio despues de que su barco choco a gran velocidad con otro barco de Sea Shepherd, el Farley Mowat, en la zona.

Un pescador murio despues de que su pequena embarcacion choco con un barco de Sea Shepherd en uno de estos episodios en diciembre. Un grupo liderado por pescadores de totoaba se amotino, segun el contralmirante Orozco y los ecologistas, y quemaron un barco interceptor de la marina de alta velocidad, otro bote y algunos vehiculos. Ahora los grupos conservacionistas ya no pueden retirar las redes, solo denunciarlas.

Rodrigo Lopez Olivo, que emplea redes de enmalle para capturar camarones y otras especies legales, recuerda haber visto vaquitas un punado de veces a lo largo de sus 20 anos en el golfo. Las marsopas le parecian hermosas, dijo. Pero no ve un futuro para ellas.

“?Como va a dejar morir un pueblo para cuidar seis animales?”, pregunto Lopez.

Las autopsias han demostrado que las vaquitas encontradas muertas en el golfo suelen estar gordas y sanas, excepto por la espuma en sus pulmones que revela la causa de su muerte: ahogamiento.

En 2017, los cientificos intentaron llevar a algunas vaquitas al cautiverio, pero abandonaron el esfuerzo cuando las marsopas se estresaron tanto por el contacto con los humanos que una murio.

Barbara Taylor, una biologa de la Oficina Nacional de Administracion Oceanica y Atmosferica de Estados Unidos que ha trabajado en la conservacion de la vaquita durante decadas, dijo que las pocas marsopas que quedan pueden tener una predileccion por evitar las redes. “Las que estan ahi fuera son sobrevivientes”, dijo. “Pero hay que darles una oportunidad para luchar”.

Estudios recientes demuestran que esta especie, aislada desde hace mucho tiempo, es naturalmente resistente a la baja diversidad genetica, lo que significa que para ella los problemas de salud derivados de la endogamia –a menudo un peligro en las poblaciones disminuidas– son menos preocupantes.

Estados Unidos ya ha prohibido los mariscos procedentes del Alto Golfo debido a la situacion de la vaquita, y las autoridades estan estudiando otras medidas. “Esto es algo que nos tomamos muy en serio”, dijo Kelly Milton, representante comercial adjunta de Estados Unidos para el medio ambiente y los recursos naturales. “Perder a la vaquita seria devastador”.

Sin embargo, el camaron de San Felipe se envia actualmente a otros estados mexicanos, y algunos lugarenos dicen que es probable que las capturas se mezclen y el camaron prohibido de todos modos termine en Estados Unidos.

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Un altar de Nuestra Senora del Carmen, venerada como protectora de los pescadores, en el muelle de San Felipe.
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Los pescadores retiran las cabezas de los camarones capturados en el golfo. Algunos lugarenos creen que las vaquitas ya han desaparecido, pero los cientificos dicen que su estudio de octubre y noviembre confirmo su presencia.
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En octubre, los pescadores encontraron una ballena muerta. Al igual que las vaquitas, las ballenas pueden enredarse en los aparejos de pesca y ahogarse, aunque en este caso se desconoce la causa de la muerte.

Durante una parte de la ultima decada, los pescadores recibian un estipendio para mantenerse fuera del agua. Pero despues de que el actual presidente de Mexico, Andres Manuel Lopez Obrador, asumiera el cargo en 2018, ese programa termino y las autoridades han tolerado las redes de enmalle, dicen los pescadores locales.

“La desaparicion de la vaquita marina representa un fracaso flagrante y abarcador por parte del Estado de Mexico y sus instituciones”, dijo Randall Reeves, presidente de un panel cientifico internacional creado por la Union Internacional para la Conservacion de la Naturaleza para evaluar el estado global de ballenas, delfines y marsopas.

Cuando se les pidio que hicieran comentarios para este articulo, los funcionarios ambientales mexicanos dijeron en un comunicado que “el gobierno mexicano reitera de manera enfatica su deseo de cuidar y preservar la biodiversidad natural que tiene nuestro pais, particularmente se atiende y busca la conservacion de la vaquita marina”. Al mismo tiempo, dijeron, era necesario tomar en consideracion “el bienestar de las comunidades pesqueras”.

Sin embargo, un pequeno equipo que intenta pescar con redes alternativas ha enfrentado obstaculos. El metodo captura menos, pero algunos pescadores creen que podria tener una logica economica si pudieran vender camarones sostenibles a un precio mas elevado. No se ha desarrollado ningun mercado de este tipo en la zona, y esta temporada no han podido obtener permisos para los aparejos especiales.

Algunos miembros de la comunidad se niegan a renunciar a una especie que consideran parte de su patrimonio nacional. Ismael Angulo, que crecio en una familia de pescadores, recuerda un dia de 2004 en el que su padre, Leonardo, fallecido en 2016, trajo a casa una vaquita marina que, segun dijo, habia encontrado flotando muerta en el agua.

“Es casi como que si se hubiera encontrado una sirena”, dijo Angulo. Sus tios y primos acudieron a ver a la criatura y posaron para las fotos. Anos mas tarde, cuando vio un debate en las redes sociales sobre la existencia de las vaquitas –algunos lugarenos creen que son un mito–, publico la foto. Algunos pescadores se enojaron con el por apoyar la postura de los cientificos, dijo, pero no borro la publicacion.

“Yo, como hijo de pescador, deseo una solucion tanto para los pescadores como para la especie”, dijo Angulo.

Catrin Einhorn cubre la vida silvestre y la extincion para la seccion Clima. Tambien ha trabajado en la seccion de Investigaciones, donde formo parte del equipo del Times que recibio el Premio Pulitzer 2018 al Servicio Publico por su reportaje sobre acoso sexual. @catrineinhorn

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